O que é kernel?

O Kernel é um componente do Sistema Operacional, mas fica tão escondido que a maioria dos utilizadores domésticos sequer ouviu falar nele. Isso se deve à sua importância: ao contrário do que pode parecer, ele é tão essencial para o funcionamento de um computador que é melhor mantê-lo a salvo de pessoas bisbilhoteiras e inexperientes.
O cérebro do S.O.
Um PC divide-se, basicamente, em duas camadas: hardware e software. Até aí, nenhuma novidade. Onde entra o Kernel na história, então? Pois bem: ele é o grande responsável por fazer a interacção entre essas camadas. Em outras palavras, é o Kernel que gere os recursos do sistema e permite que os programas façam uso deles.
Simples assim?
Na verdade, não. O facto é que o Kernel é complexo demais para ser explicado de forma técnica a um público leigo no assunto. Basicamente, ele começa a funcionar assim que o computador é ligado; nesse momento ele inicia a detecção de todo o hardware indispensável ao funcionamento da máquina (monitor, placa de vídeo etc.). O Sistema Operacional é carregado em seguida e, uma vez que o utilizador faça login, o Kernel passa a administrar as principais funções dentro do S.O.: isso inclui a gestão da memória, dos processos, dos arquivos e de todos os dispositivos periféricos.
Dessa forma o Kernel pode ser descrito como um grande organizador: é ele o responsável por garantir que todos os programas terão acesso aos recursos de que necessitam (memória RAM, por exemplo) simultaneamente, fazendo com que haja um compartilhamento concorrente – mas sem oferecer riscos à integridade da máquina.

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